Past Tense of i-Adjectives

In the last lesson, we looked at the negative form of i-adjectives.

You remember, right? Right?!

If not, I'll refresh your memory...

Negative i-Adjectives

Drop い, add くない.

For example, we already saw that すごい means "amazing."

So "not amazing" would be...


→ すごくない (not amazing)

Not too complicated, yeah?

In this lesson, however, we're going to be looking at:

Past Tense i-Adjectives

Again, we're not dealing with anything too incredibly difficult. We just...

Drop い, add かった.

So, "was amazing" would be...


→ すごかった (was amazing)

But what about the past tense of negative i-adjectives?

Yeah, that's ever so slightly more complicated.

In that case, we drop the い off of くない and add かった.

Like this:


→ すごくない (not amazing)

すごくな(not amazing)

→ すごくなかった (was not amazing)

What exactly does ない mean?

I don't really want to get into that, honestly. (In other words, I don't really know what it means.)

Later, we'll see how ない is the negative plain form of the verb "to be" (for inanimate [nonliving] things), ある. So in that sense it means "(to) not be."

But it conjugates like an i-adjective, so it can also help to just think of it as an i-adjective... meaning "not (something)."

Or you can do what I did and not think about it at all until five years later when you have to teach it in a Japanese lesson.

Oh, and just for fun, here's the kanji version: 無い (ない)... but the kanji won't be used in conjugated words (e.g. ○ すごくない、× すごく無い). Instead, the kanji is only used when ない is a standalone word. Even then, it's not required to use the kanji.. So, don't worry too much about using it, but be prepared to see it.

I said this in the last lesson, but you really need to know these words:

忙しい(いそがしい // busy; hectic

美味しい(おいしい // tasty; delicious; good

寒い(さむい // cold [e.g. weather]

冷たい(つめたい // cold [to the touch])

熱い(あつい // hot [thing]

暑い(あつい // hot [weather]

辛い(からい // spicy

辛い(つらい // hard; rough; painful

面白い(おもしろい // interesting; fun; enjoyable

恥ずかしい(はずかしい // embarrassed; ashamed

素晴らしい(すばらしい // wonderful; splendid

重い(おもい // heavy

軽い(かるい // light [i.e. not heavy]

早い(はやい // early; quick

速い(はやい // fast; quick

遅い(おそい // slow; late

眠い(ねむい // sleepy; drowsy

大きい(おおきい // big; large

小さい(ちいさい // small; little

And now, it's drill time.

Remember: Remove い and add かった.

That's all you need to do to put an i-adjective into the past tense.

Also: For the negative past tense, い → くない → くなかった.

忙しい(いそがしい // busy; hectic
忙しかったいそがしかった // was busy
忙しくなかったいそがしくなかった // wasn't busy

美味しい(おいしい // tasty; delicious; good
美味しかったおいしかった // was tasty
美味しくなかったおいしくなかった // wasn't tasty

寒い(さむい // cold [e.g. weather]
かったさむかった // was cold
くなかったさむくなかった // wasn't cold

冷たい(つめたい // cold [to the touch]
冷たかったつめたかった // was cold
冷たくなかったつめたくなかった // wasn't cold

熱い(あつい // hot [thing]
かったあつかった // was hot
くなかったあつくなかった // wasn't hot

暑い(あつい // hot [weather]
かったあつかった // was hot
くなかったあつくなかった // wasn't hot

辛い(からい // spicy
かったからかった // was spicy
くなかったからくなかった // wasn't spicy

辛い(つらい // hard; rough; painful
かったつらかった // was rough; was painful
くなかったつらくなかった // wasn't rough; wasn't painful

面白い(おもしろい // interesting; fun; enjoyable
面白かったおもしろかった // was interesting; was funny
面白くなかったおもしろくなかった // wasn't interesting; wasn't funny

恥ずかしい(はずかしい // embarrassed; ashamed
恥ずかしかったはずかしかった // was embarrassed
恥ずかしくなかったはずかしくなかった // wasn't embarrassed

素晴らしい(すばらしい // wonderful; splendid
素晴らしかったすばらしかった // was wonderful
素晴らしくなかったすばらしくなかった // wasn't wonderful

重い(おもい // heavy
かったおもかった // was heavy
くなかったおもくなかった // wasn't heavy

軽い(かるい // light [i.e. not heavy]
かったかるかった // was light
くなかったかるくなかった // wasn't light

早い(はやい // early; quick
かったはやかった // was early; was quick
くなかったはやくなかった // wasn't early; wasn't quick

速い(はやい // fast; quick
かったはやかった // was fast
くなかったはやくなかった // wasn't fast

遅い(おそい // slow; late
かったおそかった // was slow; was late
くなかったおそくなかった // wasn't slow; wasn't late

眠い(ねむい // sleepy; drowsy
かったねむかった // was sleepy
くなかったねむくなかった // wasn't sleepy

大きい(おおきい // big; large
大きかったおおきかった // was big
大きくなかったおおきくなかった // wasn't big

小さい(ちいさい // small; little
小さかったちいさかった // was small
小さくなかったちいさくなかった // wasn't small

Now the fun part. Let's see how these words might show up in a casual conversation...

Your friend ate a cake, so you ask:

ケーキ おいしかった?
Was the cake good?
Literally: "cake + was tasty?"

Making a sad face, your friend replies:

No, it wasn't.
Literally: "wasn't tasty."

Yes, it is that easy to make sentences in casual Japanese... sometimes. Especially with i-adjectives.

Your friend just got back from her trip to Okinawa, so you ask:

おきなわ どう だった? あつかった?
How was Okinawa? Was it hot?
Literally: "Okinawa + how + was? + was hot?"
Note: We haven't seen this yet, but だった is past tense of だ. Also, どう means "how." We'll cover both later in this section.

She frowns and says:

ぜんぜん。 さむかった!
Not at all. It was cold!
Literally: "not at all. + was cold!"

Just like we saw in the previous lesson, to make these phrases more formal, we attach です to the end.

This can be a bit confusing because です is technically a present-tense conjugation. Its past tense is でした. But we cannot have double past tense overlapping:

was amazing:
〇 すごかったです
✕ すごかったでした

wasn't amazing:
〇 すごくなかったです
✕ すごくなかったでした

Not conjugating the i-adjective is not allowed either:
✕ すごいでした

We'll talk about how you can use でした a couple lessons from now.

OK. One last long list (of the formal conjugations), and then we're out of here.

Have fun...

忙しいですいそがしい です // busy; hectic
忙しかったですいそがしかった です // was busy
忙しくなかったですいそがしくなかった です // wasn't busy

美味しいですおいしい です // tasty; delicious; good
美味しかったですおいしかった です // was tasty
美味しくなかったですおいしくなかった です // wasn't tasty

寒いですさむい です // cold [e.g. weather]
かったですさむかった です // was cold
くなかったですさむくなかった です // wasn't cold

冷たいですつめたい です // cold [to the touch]
冷たかったですつめたかった です // was cold
冷たくなかったですつめたくなかった です // wasn't cold

熱いですあつい です // hot [thing]
かったですあつかった です // was hot
くなかったですあつくなかった です // wasn't hot

暑いですあつい です // hot [weather]
かったですあつかった です // was hot
くなかったですあつくなかった です // wasn't hot

辛いですからい です // spicy
かったですからかった です // was spicy
くなかったですからくなかった です // wasn't spicy

辛いですつらい です // hard; rough; painful
かったですつらかった です // was rough; was painful
くなかったですつらくなかった です // wasn't rough; wasn't painful

面白いですおもしろい です // interesting; fun; enjoyable
面白かったですおもしろかった です // was interesting; was funny
面白くなかったですおもしろくなかった です // wasn't interesting; wasn't funny

恥ずかしいですはずかしい です // embarrassed; ashamed
恥ずかしかったですはずかしかった です // was embarrassed
恥ずかしくなかったですはずかしくなかった です // wasn't embarrassed

素晴らしいですすばらしい です // wonderful; splendid
素晴らしかったですすばらしかった です // was wonderful
素晴らしくなかったですすばらしくなかった です // wasn't wonderful

重いですおもい です // heavy
かったですおもかった です // was heavy
くなかったですおもくなかった です // wasn't heavy

軽いですかるい です // light [i.e. not heavy]
かったですかるかった です // was light
くなかったですかるくなかった です // wasn't light

早いですはやい です // early; quick
かったですはやかった です // was early; was quick
くなかったですはやくなかった です // wasn't early; wasn't quick

速いですはやい です // fast; quick
かったですはやかった です // was fast
くなかったですはやくなかった です // wasn't fast

遅いですおそい です // slow; late
かったですおそかった です // was slow; was late
くなかったですおそくなかった です // wasn't slow; wasn't late

眠いですねむい です // sleepy; drowsy
かったですねむかった です // was sleepy
くなかったですねむくなかった です // wasn't sleepy

大きいですおおきい です // big; large
大きかったですおおきかった です // was big
大きくなかったですおおきくなかった です // wasn't big

小さいですちいさい です // small; little
小さかったですちいさかった です // was small
小さくなかったですちいさくなかった です // wasn't small

Sorry for the lengthy lists, but plowing through thousands of these conjugations will eventually make them feel like second nature to you.

We won't have time to think about how to move an i-adjective into its negative past tense when we're in the midst of a natural-paced conversation. We'll need to be blurting that stuff out with muscle memory... and laughing at our mistakes. ^^

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